如何看見亞當·斯密筆下那隻「看不見的手」

本文開始前,先來講一個小故事。一百多年前,一位英國作家寫了一本叫《隱形人》的小說。小說講的是,一名科學家找到了一種可以使自己隱身的方法,把自己變成了隱形人,人們都無法看見他,但卻能看見他的行為所產生的後果。當隱形人開門或關門時,即使人們看不到他,但也能夠看見門開了、門關了;當隱形人撿起東西時,人們便能看見這個東西在空中升起。最後,他不得不戴上手套,臉上纏滿繃帶,才能讓別人知道這裡有個人,而不是幽靈。

《斯坦福極簡經濟學2》,蒂莫西·泰勒 著,王藝璇、姚蘭、彭翠岩 譯,藍獅子圖書2022版

當然,我不是來賞析小說的,我想說的是,經濟學上有一個專有名詞,也是經濟學中的一個基本概念,叫作「看不見的手」(Invisible hand)。它與隱形人一樣:即使你看不見這隻手,也可以看見通過它產生的影響。

「看不見的手」,這一說法出自亞當·斯密在1776年創作的《國富論》中。這本書被公認為是對經濟學進行系統思考的開始。「看不見的手」這一說法出現在這本書的中間部分,但在這本很長很長的書中(中文版大概有58萬字)「看不見的手」這5個字只出現了一次,所以當時並沒有很多人留意到它。但在20世紀,「看不見的手」逐漸成為一個非常有影響力的概念,神奇的一點是,相信市場的人和不相信市場的人都在用它。

書中,亞當·斯密就「看不見的手」提了一個有趣的觀點。他認為,當人們追求個人利益的同時會給社會帶來好處。換句話說,自私行為可能帶來積極的社會影響,即使人們的初衷並非如此。它如同一隻「看不見的手」引導著整個過程。 

我再引用亞當·斯密的幾句話,你感受一下:「確實,他通常既不打算促進公共的利益,也不知道他自己是在什麼程度上促進那種利益。由於寧願投資支持國內產業而不支持國外產業,他只是盤算他自己的安全;由於他管理產業的方式目的在於使其生產物的價值能達到最大程度,他所盤算的也只是他自己的利益。」

說到這裏,我們不妨來思考一個問題:如何才能更好地造福社會?亞當·斯密的答案是,較之那些聲稱自己正在努力造福社會的人,越自私的人最終可能越有益於社會。比如,當你為了賺錢而經營一家公司或者為了升職在自己的崗位上努力工作時,你都可能更有益於社會。

那麼,經濟學家是如何利用「看不見的手」的呢?經濟學家認為:自利是一股強大的力量,當被適當引導的時候,就能為社會帶來各種好處。舉個例子,想要讓人們節約能源,你會怎麼做,舉行動員大家的公關活動,還是苦口婆心地挨個宣傳?經濟學家的思維是:想要人們少用汽油嗎?那就徵稅吧。這樣人們會自覺減少使用。想要廠商開發更省油的汽車嗎?那就補貼吧。這樣廠商就會研發相關技術,達成你所要的目的。總之,某個東西,你想要少一點,那就徵稅抑制它,想要多一點,就用補貼鼓勵它。

那麼,在供需兩種力量中,「看不見的手」是如何發揮作用的? 

從需求方的角度,也就是消費者的角度來看,當你在思考你需要什麼的時候,你會考慮:什麼是能買到的,什麼是對你有價值的,商品中的哪些品質是你看重的,以及它的價格是多少?有時你會買一些你覺得值得或昂貴的物品;有時你也會買一些不太有用,但在你看來很值的廉價商品。重點是,當你做出這些購買行為時,你會在大腦中搜索你所看重的某些商品信息,並且不自覺地反饋給市場。換句話說,你其實是在一隻無形大手的指引下,不自覺地向市場提供著這些信息。在你提供這些信息時,企業會了解到消費者在買什麼和喜歡什麼,並相應地做出迎合消費者的動作,而其他消費者也會看到大家喜歡購買什麼,並受到這些購買傾向的影響。

在市場供應方面,「看不見的手」又是如何發揮作用的呢?

從公司的角度來看,任何公司都有一定的生產成本。他們以追逐私利為目標,努力創造一些收益,以確保自己的收益大於成本。但他們在逐利的同時,總是在嘗試尋找降低生產成本的辦法;他們不斷努力賦予商品一些特殊品質或感覺,來吸引更多消費者,希望賣出更多商品。這樣他們不必把價格降得很低也仍然能吸引消費者,比如蘋果手機。因此,公司只是想賺取利潤,但卻在一隻「看不見的手」的指引下發揮了其他作用。比如,為滿足更低成本的生產方式,最終,促進了整個社會的技術進步,而消費者也隨之更改自己的購買組合,享受更多物美價廉的商品。

現在,讓我們將這些因素集合起來,看看它們之間是如何相互作用的。

消費者只是在追求自己的利益,公司也只是在追求自己的利益。但他們受一隻「看不見的手」的指引,創造出更高的生產效率,降低了成本,做出創新並且製造出消費者需要的產品,總體而言是向著經濟繁榮和增長的方向做出行動。

我們都希望這個過程發生。雖然我看似是在以一種十分樂觀的態度描述這隻「看不見的手」,但只關注它積極的一面是不理智的。有時候,我能夠看見那隻看不見的手在發揮積極的作用,但我也能想像這隻看不見的手帶來的消極作用。

這就引出了另一個問題:「看不見的手」會產生不好的結果嗎,什麼時候會產生好的結果,什麼時候又會產生不好的結果?

就市場需求方的消費者而言,一旦一些消費者過度追求個人利益最大化,就可能漠視法律、道德和良心,比如網上的一些刷好評行為和惡意差評行為。消費者會說一些負面的話,打消其他消費者原有的購買計劃,破壞他人的生意。

就市場上的生產者、供給方而言,他們為了追求自己的利益又會怎麼樣呢?他們也許只是利用缺乏信息的消費者,而不是以合理的價格去提供產品和服務。一些生產者會漫天要價,試圖從買主那裡獲得額外收益,千方百計地壓低工人的薪資,為了降低成本而省去空氣污染或水污染處理設備等保證安全生產的設備,甚至會做一些有害消費者健康的事情。

如果消費者和生產者都能恪守誠信,結果就一定是好的嗎?我可以告訴你,最後的結果也許並不是他們想要的。而且,看不見的手也有可能會導致一定程度的貧窮或不平等。 

目前還不清楚「看不見的手」如何幫助所有的孩子,讓即使是低收入家庭的孩子也能接受教育。我們也不知道「看不見的手」如何幫助每個人獲得他們所需要的醫療服務。事實上,早在兩百多年以前,亞當·斯密就意識到了這些問題。1776年,亞當·斯密就已經在倡導政府為所有孩子的學校教育買單,後來這一理論演變為很多國家的義務教育制度。

我並不是想說「看不見的手」總是友好、令人喜歡或者高尚的,我只是在提出一個更簡單、更基本的主張:「看不見的手」的確十分強大。人們在追逐個人利益最大化的同時,也會帶來十分強大的力量。這些力量是積極的,也有消極作用。無論積極也好,消極也罷,這些力量都是十分強大的。

也許你要問,知道這些又有什麼用呢?在市場供需中,了解「看不見的手」,是一種特別有用和特別適用的思考方式。它解釋了為什麼價格處於那樣的水平以及為什麼價格會上漲和下跌。這適用於全世界市場上的各種產品,包括海鮮市場、鋼材市場、理髮市場以及電腦市場。它也適用於各個不同的歷史時期。對於中國的讀者來說,全國各地的經濟發生了翻天覆地的變化,各類公司不斷湧現,高樓拔地而起,道路四通八達。在很多情況下,大家認為這一切都是因為得到了政府的支持。但總有一天,經濟中的動力和創新將源於那些看到機會的人。這些人試圖理智消費、努力工作、提升自己,並且嘗試創業。置身於中國經濟當中的你,會看見這種「看不見的手」在你的周圍不斷發揮作用。

總而言之,「看不見的手」是指你在追求自己利益的同時,也會給別人帶來好處。

「看不見的手」並不是社會中所有困難的靈丹妙藥,但經濟學家認為自利是一種強大的力量,當它被適當引導時,就可以為社會帶來各種好處。

(作者蒂莫西·泰勒為美國斯坦福大學經濟學教授,本文摘自《斯坦福極簡經濟學2》一書,澎湃新聞獲授權轉載。)

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