避免彗星撞地球 NASA射飛行器要撞偏小行星

美國國家航空暨太空總署(NASA)當地時間23日從加州發射了1具太空飛行器,它的主要任務在故意撞擊一顆小行星。(圖:NASA)
美國國家航空暨太空總署(NASA)當地時間23日從加州發射了1具太空飛行器,它的主要任務在故意撞擊一顆小行星。(圖:NASA)

美國國家航空暨太空總署(NASA)當地時間23日從加州發射了1具太空飛行器,它的主要任務在故意撞擊一顆小行星。這是一項測試,以防一旦人類需要制止一顆衝向地球的巨大太空隕石,摧毀了地球上的生命。

這聽來像科幻小說,不過,這項名為「雙小行星改道測試」(Double Asteroid Redirection Test, DART)的任務是真實的「概念驗證(proof-of-concept)」實驗,目的是要稍微改變小行星迪莫弗斯(Dimorphos)的軌道。

這具飛行器是由太空探索科技公司(SpaceX)的火箭獵鷹9號(Falcon 9)搭載,在太平洋時間23日晚上10時21分(台灣時間24日下午2時21分),從加州范登堡太空基地(Vandenberg Space Force Base)發射升空。

NASA在發射過後上推特推文說:「小行星迪莫弗斯(Dimorphos),我們來了!」隨後又說,DART飛行器成功的與火箭第二節脫離。

推文中說,「我們接收到來自#DARTMission的第一批訊號,它將在未來幾個小時陸續打開太陽能電池組,並準備進行它為期10個月、前往小行星的單趟旅程。」

DART飛行器預計在2022年9月26日到10月1日之間,在距離地球大約680萬英里(1,100萬公里)的時候撞擊小行星。這也是他們歷來最接近地球的點。

小行星迪莫弗斯直徑大約525英尺(160公尺),繞著一顆較大的行星迪迪莫斯(Didymos,直徑2,500英尺)旋轉。而這2顆小行星又都繞著太陽運行。

NASA主管科學任務局(Science Mission Directorate)的副署長朱布肯(Thomas Zuburchen)表示,這項計畫耗資3億3千萬美元,是這類計畫中的第一次。

NASA行星防禦協調辦公室(The Planetary Defense Coordination Office, PDCO)最感興趣的是那些直徑超過460英尺的小行星。此種小行星帶有平均核彈數倍的能量,有能力摧毀好幾個城市或地區。

目前已知直徑超過460英尺以上的近地小行星(near-Earth asteroids)有1萬顆,所幸在未來100年中,沒有任何一顆有撞擊地球的機會。

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