「機智」號火星直升機有了新使命:尋找生命

原標題:「機智」號火星直升機有了新使命:尋找生命 來源:參考消息網

參考消息網5月2日報道 外媒稱,美國國家航空航天局(NASA)的小型火星直升機「機智」號將進行更多飛行,將預先為「毅力」號火星車進行偵察,協助它尋找以往的微生物生命跡象。

據美國《紐約時報》網站4月30日報道,「機智」號在一周前創造了歷史,成為第一架在另一個世界上起飛的動力飛機。30日,它在第四次飛行中比以往任何一次都飛得更遠也更快。這並非NASA在今天公布的有關這架直升機的唯一好消息。

壽命延長30個火星日

在當天早些時候舉行的記者會上,NASA宣布將把「機智」號的壽命再延長30個火星日,從而將這項任務帶入一個新階段。既然已經證明了在火星的稀薄空氣中飛行是可能的,「機智」號的工程師們將探索如何把它用作其更大的機器人夥伴「毅力」號火星車的空中偵察機。

「機智」號項目主管米米·昂說:「這就像是『機智』號從技術驗證階段畢業了一樣。」

此前,這架直升機的服役壽命看上去很快就將結束。當初分配給「機智」號進行試飛的30個火星日將於下周結束,而原計劃是丟棄它不再飛行。

「機智」號的飛行任務被延長不僅反映出這架直升機取得的成功,也反映出「毅力」號項目的科學家們希望這台火星車去探索其2月著陸點附近的環境。

第四次飛行表現更佳

在第四次飛行中,「機智」號使用了相機為未來的飛行尋找新基地。在第五次飛行中,它將進行一次前往新地點的單程飛行。到了5月份,它將從那裡進行一到兩次飛行。

米米·昂說,這架直升機能夠執行偵察任務,幫助規劃「毅力」號前往何處,為過於崎嶇而令火星車無法到達的區域拍照並生成立體圖像,以繪製火星地貌的立面圖。

30日,「機智」號在升到16英尺(約合5米)的高度后,向南飛行了436英尺,越過了岩石、波紋狀沙地和小環形山。它懸停在空中用彩色相機拍照,然後飛回了被NASA命名為「萊特兄弟機場」的起點。

此次飛行的距離是5天前進行的上一次飛行的兩倍多。「機智」號這一次飛行的時間更長(持續了117秒),而第三次飛行是80秒。它的飛行速度也更快,最高時速達到8英里(約合12.9公里)。

將助力「毅力」號尋生命

另據法新社華盛頓4月30日報道,繼證明了在火星上進行可控動力飛行的可行性后,「機智」號接到了新命令:預先為「毅力」號火星車進行偵察,協助它尋找以往的微生物生命跡象。

通過尋找探險者穿行的最佳路徑併到達原本無法到達的地點,「機智」號進行的這種偵察活動可能有朝一日也會被證明對人類開展的任務是有用的。

「機智」號第五次飛行計劃在未來幾天內進行,隨後它的任務將被延長——先延長一個火星月。

報道稱,在此之後是否還會繼續,將取決於它是否仍然狀況良好和是否有助於——而不是阻礙——火星車完成收集土壤和岩石樣本供日後在地球實驗室進行分析的目標。

首席工程師鮑勃·巴拉拉姆預測,一個限制因素將是它能否經受得住火星寒冷的夜晚。火星在夜晚時的溫度會驟降至零下90攝氏度。

他說,「機智」號使用一個太陽能加熱器來保暖,但它的設計使用壽命只有一個月,工程師不確定「(它)經過多少個凍結和解凍周期後會出現故障」。

報道稱,NASA想讓「毅力」號在耶澤羅隕石坑停留一段時間,因為它發現了一塊露出地面的岩石,而他們認為其中包含了隕石坑底部一些最古老的物質。他們希望在7月份採集到第一份樣本。

自4月19日進行首次飛行以來,「機智」號的壯舉激發了公眾的想象力,但NASA說這並不是它決定讓兩個機器人繼續一起探索火星的原因。

「毅力」號項目的科學家肯·法利說:「我們真的希望在現在所處的位置花上相當多的時間,所以這可以說是一次幸運的巧合。」

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